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“Make punk a way of protest again!” – Interview with War//Plague

This summer I wrote a long article about the Minneapolis hardcore punk scene that was published in the zero issue of Benzine, a punx fanzine created by some individuals from the Milan hardcore punk scene. The idea to write that article was born after the police murder of George Floyd and after the riots that crossed and burned the USA during the summer months. The publication of that article allowed me to get in touch with War//Plague, one of the most interesting crust punk bands in the Minneapolis scene and one of my favorites. I recently asked Leffer and Lutz a series of questions, covering a variety of topics ranging from revolts against racism and police violence, to the idea of punk music as a way of protest and political movement. Right now I can’t find the right words to explain you how happy and proud I am to have interviewed War//Plague, especially because we all share the idea that punk is and must still be a threat, so I’ll just leave you to their answers and wish you a good reading.

This summer, after Floyd’s brutal murder by police and in the wake of the raging riots, I wrote an article titled “Minneapolis Burns, Fragments of the Minneapolis Hardcore Scene,” starting first with the title of the Destroy EP “Burn this Racist System Down.”I wanted to ask, what can you tell us about the current hardcore punk scene in Minneapolis? What differences do you notice between today’s punk scene and that of the past in your city?

Leffer: Ever since George Floyds murder, life has been a bit unstable, yet the community is strong here in Minneapolis. Life has come to a stand still and a lot of people are in survival mode with the pandemic, etc. So punk life and energy has been redirected to the current state of affairs here. No gigs or gatherings but protests are constantly happening and that’s how many are coming together to give a sense of community and strength.

Lutz: The current state the punk scene here is a bit fragmented, but it’s still going strong. There just aren’t a lot of places to play and with the pandemic, no one is playing out. We’re all still on lock down for the most part, but hopeful things will turn around later this year. However, I think the punk scene is more charged than ever.

When was War//Plague born and where did your name come from?

Lutz: We started in the spring of 2008, still seems like yesterday. The name was kind of the amalgamation of ideas, surprisingly it’s probably a more relevant name now then it was back then!

Leffer: Like Lutz said, it was 2008, right after PROVOKED broke up. Lutz and I wanted to continue playing music so we started writing new material. Finding a name took quite a while as we wanted to really think on our approach and the basic musical theme of the band.

What is your position on the uprisings against police abuse and structural racism in U.S. society and culture that followed Floyd’s murder? How did the hardcore punk scene of your city live those days of revolt?

Lutz: The spring and summer of last year was very intense in the city. Constant protest, helicopters, military presence, etc. Not to mention all the white nationalists and knuckle draggers that came into the city to start more problems. The police in this area have been a menace for decades, many of them are extremely racist and violent. The day the precinct burnt down was very surreal… the turmoil in the air was thick. Police in riot gear on the roof, blockades, smoldering ashes and smoke from surrounding building, protests, people looting for diapers, food, etc.

The city spent millions to fortify downtown prior to the Killer Cop’s trial. After months of promising to dismantle the police and make changes, the city council invested millions to hire more police. People are pissed off and fed up. But one thing I can say, that the media doesn’t cover, is that summer really brought the community together. Not just the punk community, the southside community as a whole. The punk scene is and will always be allies. Systemic racism is real in this country and I believe this fight is far from over.

Leffer: The cops and police union here are incredibly corrupt. The history of racism within the police ranks has been running for far too long and the community has had enough. George Floyd changed the world and especially this area of Minneapolis as people are simply fed up with the constant fear. Floyds wasn’t the first murder to happen under a corrupt and racist system, but his unfortunate death has shed a large spotlight on what needs to change.

We are located quite close to where Floyd was murdered and have spent time at the intersection where he was killed as it is a memorial now. When you go to that spot, the feeling of sorrow and tragedy is overwhelming. However, it also gives a sense of urgency that something must be done and done now.

How is the current social and political situation in Minneapolis?

Leffer: The socio/politcal environment here is very strong and constantly moving. This community thrives on coming together and making sure voices are heard. Protests are frequent and well organized, which spreads far and wide with many people coming together as the urgency to be heard is felt by all.

The down side to it, is having provacateurs from the outside coming in to harm the cause or make things worse. We had random groups of white supremists and other trouble makers travel into town to start burning down parts of the city and trying to blame it on the peaceful protestors. Thankfully some of the media caught wind of this and some were caught, but the forces of evil are persistant with these types of people so the struggle continues.

Lutz: It is still very active. I expect momentum will pick up. Winter here is extremely cold and frigid. Though that has not stopped people from protesting. Not only are there protests against the racist system that has enabled these police to get away with murder, there are protests against the Line 3 pipeline going on. These oil lines break and poison the water. This also breaks treaty with the Anishinaabe peoples and will cause more climate change.

In a thought-provoking interview with DIY Conspiracy in 2019, you define punk as a Way of Protes and Political Movement. Would you care to elaborate on this approach of yours (which I totally agree with)?

Lutz: There are many different ways to protest. It can be throwing a brick through a window, but it can also be writing, music, art, etc. I think punk has always been a political platform for people that want to express themselves and go against the grain. Punk means questioning the norm, not conforming to the mainstream’s ideals and morals, etc. That in and of itself is a form of protest.

Leffer: Punk has been a political movement since its inception. It’s a form of protest and by raising your voice you want to be heard in a world that doesn’t listen. Punk is a also an educational tool. Personally, I learned more from a punk record at a young age than anything else. You learn about animal rights, free thought and working together for a better world.

What does it mean for you to play this kind of music and to be part of the punk scene?

Leffer: For me, it’s means everything. Punk and the punk community are in my blood and I wouldn’t be who I am today without it. I’ve met amazing people, played all over and travled the world all because of our passion for punk. It really is a driving force.

Lutz: Well, for me it’s a way to just let it all out. Scream and yell… get all that noise out of me. Use it as a way to put something out in the world that can inspire someone or change their point of view. Punk has been around for a long time now, some move on, sure, but that doesn’t mean give up the fight. You need to keep that rebellious spirit alive, keep dreaming and keep fighting. Otherwise, you’ve just given in to the system that oppresses so many.

Your last work “Into the Depths”, released a few years ago now, is a great work of riotous and angry crust punk. What can you tell us about that record? What themes did you try to address with that album?

Lutz: Thanks, glad you enjoy it! I guess the overarching theme of the record comes down to a few things like revolution, idealism, and internal conflicts. There’s a lot of songs that tackle the struggles with one’s self and the world’s problems constantly pushing its way into our everyday life. From war and capitalism to the mistreatment of others – treating people like they don’t matter or that they are just expendable machines. Basically, coming down to the fact that people can only take so much before everything boils over. The rich have had their time in the sun and really done nothing to contribute or help others, it’s time for everyone to get a piece of light. Yet you’ll regularly hear Conservatives and the rich talk about ‘trickledown economics’ and that the stock market shows a strong economy, blah, blah, blah… It’s all bullshit. Those are the fairy tales they tell people so they can keep making money while other starve.

Leffer: I feel that album is a reflection of our current world. We’ve written more intricate or mid-tempo songs in the past but this latest album was soley derived from the socio/political environment we’re in and it keeps getting uglier. So as long as it continues, we’ll continue the fight and to create rage and protest through our music.

Under what circumstances did the collaboration and split with Warwound come about?

Leffer: I was working closely with Ian Glasper (bass) of Warwound and through years of communication and friendship, it just sort of happened and both bands agreed on it.

Speaking for a moment of the purely musical side, which have been the bands that have influenced your sound since the beginning?

Leffer: We have diverse range of taste, but I could say a lot comes from a mix of UK crust/stench and old school Scandinavian hardcore punk. We do mix up some metal punk style riffs in our music but all in all we just write what feels good.

Lutz: So many, maybe too many to name. But I’ve been influenced by everything from Sepultura, Disfear to Killing Joke. Obviously growing up here, I was also influenced by bands like Misery and State of Fear. The Twin Cities scene over the years has had a big impact on me.

Minneapolis has a long and important history of protests and riots but also a very fertile hardcore punk scene. What do you think have been the most important bands that have kept this scene alive?

Lutz: Misery for sure, they carried that torch for decades. But I think a lot of great bands have come and gone, all of them contributed to the history of this punk community. I think we’re all antsy to get through this pandemic and hear what everyone has been up to.

Leffer: I agree with Lutz, MISERY definitely but there are so many. Minneapolis punk and those involved in the community around here usually are in it for life. It’s never usually been a trend or a fad but something more important in our lives. It also goes beyond the music, in regards to “bands”. There’s record stores, community action and venues to support others forms of politcal events, etc.

On Disastro Sonoro I have from the beginning shared Profane Existence’s famous motto “make punk a threat again”. Profane Existence is undoubtedly one of the most important historical realities of the Minneapolis hardcore punk scene, what is your relationship with this DIY project/collective/label?

Leffer: Most of the bands we’ve been involved with have been released off PE and have usually been a part of the PE collective through shows and other music related festivities.

Lutz: We’ve been involved in some form with PE for the last few decades. Provoked (our old band) put out some records on the label and the first War//Plague LP was on PE. At one point, the PE distro was in our living room at a punk house we all lived at, affectionately called the Shit Haus. We’re still friends with Dan, though he’s not really involved with PE these days, he still drives us on tour sometimes. Right before the pandemic hit, we played the PE anniversary show out in Pittsburgh at Skull Fest. Really fun time, saw a lot of old friends, met some new ones and Aus Rotten even played a few songs! It’s always cool to run into people you haven’t seen in over 20 years and they’re still involved and active in punk.

How are you experiencing the situation regarding the Covid 19 pandemic in the US? How has your life as a punk band changed at a time of such a severe health crisis?

Leffer: It’s been tough, but we’ve been able to keep somewhat sane through this process. We are constantly writing music, even if we’re not at band practice we write at home and even record guitar riffs on our computer and share them, so when we do meet up (once a week) we already have ideas of what’s next song wise. So the pandemic has actually been good for writing a lot of songs and finishing up our next LP.

The bad side of it, besides the vile and depraved system not taking care of it, is that venues and gigs are suffereing which a lot of artists rely on. It was a crushing blow for us when we had to cancel our tour with AXEGRINDER and to also play HAGL fest in Vancouver. We were really looking foward to touring again, but we’ll need postpone that until things are better. It’s always good to make sure people are safe during these times.

Lutz: Well… to put it bluntly, it sucks! But I know there are people struggling more, so you just have to roll with the punches and do your part to keep the disease at bay. There are a lot of conspiracy theorists in this country, not to mention the former orange-cheeto-wannabedictator, he really didn’t help the situation. For the most part, I think we are just trying to stay positive and active. I mean for the first like 6 months, we didn’t jam at all. We’re back to a regular schedule now, which has been great. We mask up and social distance. I think there is a sense of urgency in the new music we’ve been writing. We’re living through some historic times and I don’t think we’re out of the woods yet.

Future projects for War Plague? When will a new album be released?

Lutz: We’re working hard and have a ton of new material. So, I think a new album is definitely in the very near future.

Leffer: Yes, we’re working very hard to get this next album out. We were able to record a secret song for a future international compilation coming out later this year. Besides that, more touring and always more albums!

We have reached the end of the interview, so this space I leave completely to you, feel free to tell anecdotes or talk about anything you want! Thank you again for the time you spent answering my questions! Let’s continue to keep punk a way of protest and a movement of revolt!

Leffer: Yes, stay punk and stay active! Now is more important than ever to use what we have, and if that’s using your voice to scream, then so be it. Everything adds up and the more voices we have the louder we get. Thank you for the chance to have this interview and hope you and everyone else are staying safe in these uncertain times.

Lutz: Thank you for the interview, we really appreciate the support! I guess all I want to say is just keep up the good fight. Times are dark and they’ll probably get darker, but keep your head up, talk to your community, get involved, even if it’s just something small. Like I said, there are many different forms of protest, so do what you can. As much as it seems like the world in coming apart, remember there are tons of other people out there fighting hard to make a change. Depression during Covid is another pandemic I’m sure many are dealing with. Don’t bottle it up. Reach out and talk to people. There are a lot of assholes in the world, but there’s only one you and there’s a community out there willing to help. Cheers!

 

Minneapolis brucia! – Frammenti sparsi sulla scena hardcore di Minneapolis

L’articolo che andrete a leggere è stato pubblicato originariamente con alcuni tagli sul numero zero di Benzine, nuova fanza punx nata per volontà di alcune individualità della scena punk hardcore milanese e pubblicata negli scorsi mesi. Per chi non avesse avuto ancora la (s)fortuna di tenere tra le mani una copia di Benzine, sfogliarne le pagine ed imbattersi in questo articolo, beh ora potrete comunque leggervi questi frammenti sparsi sulla scena hardcore di Minneapolis direttamente su Disastro Sonoro!

BURN THIS RACIST SYSTEM DOWN!

Il 25 maggio, la polizia di Minneapolis uccide George Floyd, uomo afroamericano di 46 anni in modo brutale, tramite soffocamento mentre quest’ultimo ripeteva “i can’t breathe”, una frase oramai divenuta slogan delle lotte antirazziste. Il video dell’omicidio ha fatto il giro del mondo, così come hanno fatto il giro del mondo le immagini e i filmati delle proteste e delle rivolte cominciate quella stessa sera a Minneapolis e nel resto degli USA e che, fortunatamente, continuano ancora oggi senza dare impressione di volersi placare, anzi facendo scoppiare la scintilla anche lontano dal territorio statunitense (vedasi attacchi all’ambasciata USA ad Atene o manifestazioni in Francia degli ultimi giorni). Incendi delle caserme e delle questure, saccheggi dei negozi della grande distribuzione, strade invase dalla comunità nera che ha trovato la solidarietà e il supporto di altre comunità discriminate e oppresse (da quella latina a quella gay) e di altri proletari nella resistenza e nell’attacco ad un sistema economico-politico oppressivo, brutale e profondamente razzista nelle sue fondamenta. Minneapolis però per chi non lo sapesse nel corso dei decenni ha avuto un’importante e profondamente politicizzata scena hardcore/crust punk, con band attive in percorsi di lotta antirazzisti, antifascisti e più in generale apertamente schierati contro la repressione dello Stato e l’oppressione alienante e quotidiana del sistema economico capitalista. In questo periodo in cui Minneapolis e gli Stati Uniti bruciano di rabbia e di gioia, dato che il punk hardcore non è solo musica ma anzi una reale minaccia per questo esistente, mi permetto di affrontare un breve excursus sulla sua scena hardcore e tra alcuni dei gruppi che ritengo essere di maggior importanza. Solidale e complice con i rivoltosi di Minneapolis e di tutte le altre città che sono insorte, che il fuoco risplenda presto ovunque e che di questo mondo, del suo razzismo e della sua repressione poliziesca non rimangano altro che macerie. E conseguentemente, che l’hardcore e il punk tornino ad essere una mezzo per minare questo esistente nelle sue fondamenta.

“Posso solamente vedere un mondo migliore venire costruito sulle macerie di questo”

 

Appena appresi la notizia dell’omicidio di George Floyd mi balenò immediatamente in testa il titolo di un ep datato 1992 dei Destroy, storico gruppo d-beat/hardcore originario proprio di Minneapolis. “Burn this Racist System Down“, un titolo perfetto per descrivere tanto le cause strutturali di un sistema che ha portato e permesso quest’ultimo come centinaia di altri assassini di matrice razzista per mano poliziesca, quanto le motivazioni che hanno spinto migliaia di persone a fare divampare le fiamme della rivolta per le strade della città, probabilmente spinte dal desiderio di una vita radicalmente diversa da questa non-esistenza dominata dalla miseria economica, sociale e umana che il capitalismo impone e difende con la violenza dei suoi apparati repressivi e con la sua legge borghese.

Difatti, come accennato nell’introduzione, nel corso degli anni 80 e 90, fino ad arrivare fino ad oggi, Minneapolis ha visto emergere una fertile e attiva scena punk-hardcore, di cui i Destroy sono certamente una tra le band più importanti, tanto dal punto di vista strettamente musicale quanto a livello politico. Un’altro dei gruppi crust punk probabilmente più noti emerso dall’underground hardcore di Minneapolis alla fine degli anni ’80, nonché uno dei più longevi, son stati sicuramente i Misery. Formatosi nel 1988, nel 1991 pubblicano prima un ep devastante,  preludio di quello che a pochi mesi di distanza sarebbe stato il loro primo album intitolato “Production through Destruction“, un concentrato di crust punk fortemente imbastardito da derive “metalliche” come da tradizione britannica degli anni ’80, ovvero quel brodo primordiale che potremmo definire semplicemente “stenchcore”. Un album che fin dal titolo sottolinea però le posizioni politiche che animano il progetto Misery, visto che a far da filo conduttore alle undici tracce troviamo una serrata critica e un brutale attacco al sistemo economico capitalista che sacrifica tutto e tutti sull’altare del profitto, devastando e saccheggiando territori e risorse, sfruttando e opprimendo esseri umani e animali nell’ottica di una produzione senza fine e fuori controllo.

Non mi dilungherò inutilmente a parlare di questo o quell’altro album firmato dai Misery, perchè credo sia più importante riportare qualche aneddoto legato all’impegno politico che ha sempre caratterizzato l’esistenza stessa della band e tratto da un’intervista rilasciata proprio dal gruppo a Profane Existence qualche anno fa, collettivo ed etichetta diy che nacque proprio a Minneapolis nel 1989 sotto forma di fanzine. Parlando dell’allora nascente scena punk hardcore della città, i Misery dichiararono che fu importante al fine di creare una rete di gruppi e collettivi punk politicamente attivi su posizioni libertarie, anti-gerarchiche e contro lo stato, un raduno di una parte del movimento anarchico avvenuto proprio nel 1985 a Minneapolis. Questo, sempre in accordo con le parole della band, servì a creare un terreno fertile per far divampare e diffondere le idee anarchiche e un certo modo di intendere la lotta politica all’interno della scena punk hardcore locale. Inoltre nel corso dell’intervista i Misery ricordano e rivendicano con gioia il giorno in cui una manciata di punx ubriachi costrinse alla fuga un gruppo di nazis che si erano presentati ad un concerto organizzato in città, distruggendo i finestrini delle loro auto.

Minneapolis è una città che ha sempre avuto problemi con una profonda e radicata questione razzista e razziale e i fatti degli ultimi mesi post omicidio di Floyd non hanno fatto altro che porre sotto l’attenzione mediatica qualcosa che viene vissuta quotidianamente da decenni da parte della popolazione nera e di altri segmenti della popolazione discriminati, emarginati ed oppressi, ma chiaramente non solo in un’ottica passiva. Difatti sempre sul finire degli anni ’80, per contrastare le crescenti violenze razziste perpetuate da gruppi di nazi-skinhead che iniziavano ad aggirarsi per le strade di Minneapolis, si formò una crew denominata Baldies, che rispondeva violentemente colpo su colpo alle azioni di questi suprematisti bianchi, riuscendo in questo modo a non far mai emergere e attecchire in città una scena musicale Nazi-White Power. Fu proprio a partire da questa embrionale realtà che si sviluppò e venne fondato successivamente a Minneapolis l’ARA (Anti-Racist Action), una rete creata all’interno delle sottoculture punk e skinhead per fronteggiare e contrastare attivamente le violenze e le discriminazioni razziali, col fine di organizzare vere e proprie azioni per colpire gruppi o eventi legati al suprematismo bianco e al fascismo. Son gli stessi Misery a parlare del loro coinvolgimento in questa rete antirazzista nella stessa intervista a Profane Existence sopracitata, giusto per sottolineare nuovamente il profondo legame che intercorreva ai tempi tra la scena hardcore punk e la lotta concreta ad ogni forma di discriminazione e fascismo nelle strade di Minneapolis.

Tornando brevemente a parlare dei Destroy!, anch’essi si formano come i Misery nel 1988, ma la loro attività in quanto band durò molto meno, terminando nella primavera del 1994. Questo non influì sull’importanza che ricoprirono tanto all’interno della scena hardcore di Minneapolis quanto nei percorsi di lotta, due dimensioni che per la band erano intrecciate e indissolubili. Come già scritto in precedenza nel 1992 i Destroy! registrano e pubblicano quello che ritengo essere il loro lavoro migliore, più intenso e diretto, ossia il 7″ intitolato “Burn this Racist System Down“, un titolo che era attuale tanto allora quanto lo è oggi che Minneapolis e tutti gli Stati Uniti sono invasi dalle fiamme della rivolta di migliaia di persone pronte a sovvertire un sistema strutturalmente razzista.  La pubblicazione di questo Ep fu possibile grazie ad una label DIY creata da Felix Havoc, cantante degli stessi Destroy!, pochi mesi prima. Una label che successivamente sarebbe diventata un punto di riferimento per la scena crust/hardcore punk underground mondiale, pubblicando sia gruppi di Minneapolis legati ai Destroy come i Code 13 sia gente come Skytsystem o Wolfbrigade. Inutile ancora una volta dilungarmi sul disco in questione, ascoltatevelo e se riuscite leggetevi i testi incentrati su questioni che spaziano dall’antirazzismo alla lotta femminista, testi che ritengo di uno spessore meritevole d’attenzione ancora oggi.

Abbiamo parlato approfonditamente della scena hardcore punk di Minneapolis a cavallo tra la fine degli anni 80 e l’inizio dei 90, ma sarebbe un errore madornale pensare che oggi questa stessa scena non sia altrettanto viva e politicamente attiva. Infatti ritengo fondamentale spendere due righe per parlare dei War//Plague, gruppo attivo dal 2008 e impegnato a suonare un crust punk fortemente bellicoso e profondamente legato all’impegno e alla lotta politica. Trovo infatti sia interessante riportare alcune questioni che la band stessa ha affrontato nel corso di un’intervista datata maggio 2019 rilasciata a DYI Conspiracy, un collettivo-webzine statunitense attivo nella scena hardcore e punk più politicizzata in senso anarchico. Intervista il cui titolo stesso, “Punk is a Way of Protes and Political Movement“, riprende le parole dei War//Plague e sottolinea esplicitamente cosa intende il gruppo di Minneapolis in merito alla natura e a cosa dovrebbe significare ancora oggi suonare hardcore e/o punk in tutte le sue forme e sfumature. Nel corso dell’intervista la band si sofferma a parlare dell’importanza che ha avuto la scena hardcore locale sull’evoluzione del proprio modo di pensare all’impegno e alla lotta politica, così come dell’idea che il punk non dovesse essere solo una mera questione musicale bensì essere un mezzo di protesta e rivolta, oltre uno strumento per diffondere e condividere messaggi di natura politica come l’antirazzismo, l’antifascismo e la lotta contro lo Stato e il Capitale. Andy Lutz, cantante del gruppo, inoltre ci tiene a ricordare con gioia un fatto accaduto quando era solo adolescente durante un concerto in un spazio DIY di Minneapolis chiamato Bomb Shelter, conclutosi con scontri con un gruppo di poliziotti intervenuti per interrompere la serata. Sia Lutz che Lefton (chitarrista della band), evidenziano costantemente nel corso dell’intervista la visione collettiva dei War//Plague a proposito del punk-hardcore (e specialmente di sottogeneri come il crust o l’anarco punk) come sottocultura e movimento intimamente politico e schierato, come mezzo per urlare la propria rabbia nei confronti di questo esistente e questo sistema che sfrutta, opprime e reprime e un modo per connettere persone con tensioni affini.

 

Servirebbero ancora troppe righe e molto spazio per parlare di altri gruppi che ritengo fondamentali (State of Fear e Code 13, su tutti) e altri eventi che hanno attraversato e animato la scena hardcore di Minneapolis nel corso dei decenni, ma probabilmente per l’intento originale con cui è nata la stesura di questo articolo penso sia giusto terminare qui il nostro viaggio, perchè il punto di partenza e di arrivo dovrebbero essere solamente le rivolte e le insurrezioni che hanno incendiato Minneapolis e gli Stati Uniti fino a poche settimane fa e la totale solidarietà che va a tutti e tutte i/le insorti/e.  E sottolineare ancora una volta che la scena hardcore e punk in tutte le sue sfaccettature dovrebbe essere ancora oggi uno strumento per attaccare questo mondo nella sua totalità, sforzandosi di allontanare il rischio troppo spesso concreto e reale di chiudersi nei propri spazi esaurendo la propria rabbia e le proprie tensioni urlando frasi vuote in un microfono. Convertiamo le nostre parole in fuoco, con la speranza che Minneapolis continui a bruciare e l’impegno a rendere l’hardcore ancora una reale minaccia!